Nelson Rolihlahla Mandela adalah putra Nonqaphi Nosekeni dan Henry Mgadla Mandela, seorang kepala dan kepala dewan untuk kepala tertinggi Thembu dan anggota klan Madiba.

Nama asli Mandela adalah Rolihlahla, yang secara harfiah berarti ‘menarik cabang pohon’, atau bahasa sehari-hari, ‘pembuat onar’. Dia diberi nama, ‘Nelson’, oleh guru sekolah misionaris kulit putihnya pada usia tujuh tahun.

Dia juga dikenal sebagai Dalibunga, nama sunatnya, serta Madiba, nama klannya. Ayahnya, Mgadla, adalah salah satu cucu dari Ngubengcuka, seorang raja abaThembu dan pemimpin klan Madiba.

Mgadla Mandela, sejalan dengan struktur kepemimpinan tradisional, adalah kepala distrik Mvezo. Mgadla adalah seorang tradisionalis dan Nonqaphi adalah istri ketiganya.

Dia terlibat dalam perselisihan kecil dengan hakim kulit putih setempat mengenai ternak dan menolak panggilan untuk menghadap hakim karena dia tidak percaya bahwa masalah tersebut berada di bawah lingkup pemerintah kolonial.

Akibatnya, ia didakwa dengan pembangkangan dan penguasa kolonial melucuti jabatannya sebagai kepala suku, tanah, dan ternak pada 1 Oktober 1926 tanpa berkonsultasi dengan Kepala Tertinggi, Sampu Jongilizwe.

Keluarga Mandela terpaksa pindah ke Qunu, sebuah desa kecil di Eastern Cape. Mgadla Mandela dikenal sebagai penasihat senior yang percaya diri dan dekat dengan sepupunya, Raja (Kepala Tertinggi) Jongintaba Dalindyebo yang direkomendasikan Mgadla untuk posisi tersebut pada tahun 1928.

Faktor lain dalam pemilihan Jongintaba adalah fakta bahwa pewaris terpilih, Sabata Dalindyebo, adalah terlalu muda untuk memerintah sebagai Kepala Paramount.

Pada tahun 1930 ketika ayahnya meninggal, Mandela ditempatkan di bawah asuhan Jongintaba. Adopsi ke dalam keluarga kerajaan abaThembu berarti Mandela pindah dari Qunu ke ‘Tempat Hebat’ di Mqhekezweni.

Pada tahun 1934, pada usia 16 tahun, Mandela pergi ke sekolah inisiasi untuk menjalani ulwaluko, sebuah upacara tradisional di mana anak laki-laki beralih ke kedewasaan.

Pada tahun yang sama, Mandela mendaftar di Clarkebury, sekolah yang dikelola oleh C.C Harris. Di sinilah Mandela pertama kali diperkenalkan dengan gaya pendidikan barat.

Pada usia 19 tahun, Mandela terdaftar di Healdtown, Wesleyan College of Fort Beaufort, yang merupakan Sekolah Misi Gereja Metodis. Healdtown adalah sekolah terbesar untuk orang Afrika dengan lebih dari seribu siswa.

Kurikulum sekolah berfokus pada sejarah Inggris tetapi guru sejarahnya, Weaver Newana, menambahkan sejarah lisannya sendiri tentang perang antara Inggris dan amaXhosa.

Keponakan Mandela, Justice Dalindyebo, empat tahun lebih tua darinya, sudah terdaftar di sekolah tersebut. . Mandela adalah anggota pertama keluarganya yang bersekolah di sekolah menengah dan dia mengembangkan kecintaannya pada tinju dan lari jarak jauh.

Dia juga mengembangkan minat yang besar dalam budaya Afrika (di bawah pengaruh gurunya, Mr Newana). Dia diterima sebagai mahasiswa di Healdtown Methodist Boarding School pada tahun 1938 dan dengan demikian, menjadi bagian dari sejumlah kecil murid kulit hitam yang telah mencapai pendidikan sekolah menengah di Afrika Selatan.

Perlindungan kerabat Mandela, Paramount Chief Dalindyebo, mengakibatkan Mandela bergabung dengan putra Bupati, Justice, di Universitas Fort Hare, dekat Alice di Eastern Cape, satu-satunya universitas untuk orang kulit hitam (Afrika, Berwarna, dan India) di Afrika Selatan pada waktu.

Di Fort Hare, Mandela berteman dengan siswa Afrika, India, dan kulit berwarna, banyak di antaranya kemudian memainkan peran utama dalam perjuangan pembebasan Afrika Selatan dan dalam perjuangan anti-kolonial di beberapa negara Afrika.

Salah satu rekan mahasiswa Mandela adalah Oliver Tambo. Mereka kemudian akan menjadi mitra sbobet online di firma hukum mereka, kawan dekat dan teman seumur hidup.

Teman penting lainnya yang dibuat Mandela di Fort Hare adalah Kaizer Daliwonga Matanzima, seorang pria yang akan menjadi lawan politik. Secara hukum dan adat, Matanzima juga keponakan Mandela karena mereka berasal dari keluarga kerajaan yang sama.

Mandela tidak menyelesaikan gelarnya di Fort Hare. Dia terlibat dalam perselisihan terkait pemilihan Dewan Perwakilan Mahasiswa (SRC) pada tahun 1940.

Mandela menolak untuk duduk di dewan karena mayoritas siswa tidak memberikan suara dalam pemilihan tersebut. Ini karena boikot pemilu atas makanan universitas dan keinginan di kalangan mahasiswa untuk memberikan lebih banyak kekuasaan kepada SRC.

Setelah dia menolak ultimatum universitas untuk mengambil kursi pilihannya atau menghadapi pengusiran, universitas memberinya waktu sampai akhir liburan mahasiswa untuk memikirkan masalah ini, tetapi dia merasa ada prinsip yang dipertaruhkan yang tidak dapat dikompromikan. Dia memberi tahu walinya bahwa dia tidak akan kembali ke Fort Hare.